¿Cuál es la diferencia entre un meteorito y un asteroide?

La semana pasada la Tierra vivió un incidente nunca antes registrado. Mientras todos los astrónomos estaban mirando al cielo para ver pasar el asteroide 2012DA14, un meteorito explotó entre 30 y 50 kilómetros de altura sobre el poblado de Chelyabinsk en Rusia. Estos dos sucesos me llevaron a preguntarme ¿Cuál es la diferencia entre un asteroide y un meteorito?

La NASA agrupa este tipo de cuerpos espaciales bajo la definición Objetos Cercanos a la Tierra (NEO por las siglas en inglés de Near-Earth Objects) y no sólo incluye estos dos, sino varios más. El grupo completo de NEO es:

Asteroide: Es un cuerpo inactivo, relativamente pequeño, compuesto de roca, carbón o metal que orbita el sol. También se les conoce como planetas menores. El tamaño de un asteroide puede ir desde unos metros hasta más de 900 km de diámetro. El mayor es Ceres con 950 km de diámetro y se localiza en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter.

Cometa: Es un cuerpo activo, normalmente pequeño compuesto de polvo y hielo. Se caracterizan por una cola de gas que se enciende cuando está cerca del sol. Lejos del sol es difícil diferenciarlo de un asteroide. Gran parte de ellos tienen órbitas que los llevan fuera del sistema solar, aquellos que tienen una órbita menor a 200 años son considerados de periodos cortos y los que tardan más de eso son de periodos largos. Uno de los más famosos es el Halley de 15 km de diámetro con una órbita de 76 años. La próxima vez que pase por la Tierra será en 2061.

Meteoroide: Es una partícula que se desprende de un asteroide o cometa en su órbita alrededor del sol. Se llama así a todos los cuerpos que miden menos de 50 m de diámetro.

Meteoro: Son meteoroides que se introducen en la atmósfera de la Tierra y se queman en ella. Son los responsables de las estrellas fugaces.

Meteorito: Son meteoroides que sobreviven a la atmósfera terrestre e impactan la superficie de la Tierra. Como por ejemplo el de Rusia de la semana pasada.

Para todos aquellos que les preocupe que alguno de estos objetos colisione con la Tierra, la NASA ha creado otra categoría: Asteroides Potencialmente Peligrosos (PHA  por las siglas en inglés de Potentially Hazardous Asteroids) dentro de la cual se monitorean todos los cuerpos celestes que puedan pasar a menos de 7,500,000 km de la Tierra. Actualmente hay cerca de 1,382 PHA los cuales pueden consultar en éstas páginas Minor Planet Center y  Near Earth Object Program. Aunque para que estén tranquilos no se ha identificado ninguno que esté en ruta para chocar con la Tierra.

 

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